Black Friday Saga nadert einde, PokerStars oprichter Isai Scheinberg pleit schuldig

Het wellicht meest bekende en meest invloedrijke verhaal in de geschiedenis van online poker, Black Friday, is bijna ten einde. In april 2011 werden op deze beruchte vrijdag de drie grootste online pokersites van de VS, PokerStars, Full Tilt Poker en Absolute Poker, door de Amerikaanse federale regering gesloten en 11 personen aangeklaagd door het Ministerie van Justitie. PokerStars oprichter Isai Scheinberg was daarna bijna negen jaar op de vlucht, terwijl de andere beklaagden reeds schuldig hadden gepleit. Het Ministerie van Justitie kondigde woensdag aan dat Scheinberg inmiddels ook schuldig heeft gepleit, waarmee deze zwarte bladzijde in de online poker geschiedenis nu definitief omgeslagen kan worden.

De 73-jarige Scheinberg, Canadees en Israëlisch staatsburger, werd op 7 juni 2019 in Zwitserland gearresteerd op basis van Amerikaanse beschuldigingen. Begin oktober 2019 werd Scheinberg door de Zwitserse federale overheidsdienst voor justitie uitgeleverd aan de Verenigde Staten, een besluit waartegen hij aanvankelijk in beroep ging. Scheinberg trok vervolgens zijn beroep in en gaf zich op 17 januari 2020 over aan Amerikaanse federale agenten. Hij werd op dezelfde dag aangeklaagd. Met het schuldige pleidooi van Scheinberg hebben alle 11 beklaagden, waaronder Raymond Bitar, Scott Tom, Brent Beckley, Nelson Burtnick, Paul Tate, Ryan Lang, Bradley Franzen, Ira Rubin, Chad Elie en John Campos, oorspronkelijk aangeklaagd in de aanklacht nu schuldig gepleit. Allen behalve Scheinberg zijn reeds veroordeeld.

Geoffrey S. Berman, de Amerikaanse advocaat voor het zuidelijke district van New York, zei in een verklaring: “Tien jaar geleden heeft justitie elf beklaagden, die drie van de grootste online pokerbedrijven destijds actief in de Verenigde Staten exploiteerden, aangeklaagd voor frauduleuze betalingsverwerkingsdiensten met illegale gokbedrijven en andere misdaden. Met het schuldige pleidooi van Isai Scheinberg is aangetoond dat het verstrijken van de tijd geen invloed heeft op de vastberadenheid en inzet van justitie om overtreders van de Amerikaanse wet ter verantwoording te roepen.”

Isai Scheinberg (Foto: pokerfuse.com)

De schuldige pleidooi van Scheinberg komt bijna 10 jaar nadat de gebeurtenissen van Black Friday de pokerwereld op zijn kop hebben gezet en compleet hebben hervormd. Gedurende die tijd was Scheinberg op de vlucht, terwijl de andere genoemde beklaagden in de zaak een voor een voor de federale rechtbank verschenen en schuldig pleitten. Terwijl Full Tilt en Absolute Poker veel kritiek kregen omdat ze er niet in slaagden spelers hun geld uit te keren, bereikte PokerStars een schikking met de regering om $184 miljoen aan spelersverplichtingen terug te betalen. Velen in de pokerwereld zien Scheinberg daardoor tot op de dag van vandaag als een held. In 2014 stopte Scheinberg met het runnen van PokerStars en verkocht het uiteindelijk voor $4,9 miljard aan David Baazov en de Amaya Gaming Group.

De maximale straf waar Scheinberg tegenaan kijkt is vijf jaar gevangenisstraf, alhoewel er rekening wordt gehouden met een kortere termijn. De realiteit is dat de andere beklaagden allemaal een vrij korte gevangenisstraf hebben gekregen, als daar überhaupt al sprake van was. Hoe dan ook, met de veroordeling van Scheinberg zal er eindelijk een einde komen aan saga rondom de donkerste dag ooit in de geschiedenis van online poker, Black Friday.

Lars Smeets a.k.a. 'LarsVegas' uit Valkenburg is sinds 2012 aan PokerCity verbonden. Sinds 2017 is hij eigenaar, samen met Pieter 'PrinsFlip' Salet.